Stilgehouden.nl

Man van Westfriese Els al vijf jaar ontvoerd door jihadisten in Niger: “Jeff, houd hoop”

Bron

Vijf jaar lang moest de van oorsprong Hoogkarspelse Els zwijgen over de ontvoering van haar man Jeff. In oktober 2016 werd de Amerikaan meegenomen door gewapende mannen, tijdens zijn ontwikkelingshulpwerkzaamheden in Niger. Nu treedt Els, die nog altijd in Amerika woont, in een gesprek met NH Nieuws met haar verhaal naar buiten, in de hoop Jeff ooit weer terug te zien.

Els Woodke vertrok in 1989 samen met haar Amerikaanse man Jeff naar Niger, waar ze zich samen inzetten voor ontwikkelingshulp. In 2006 keerden Jeff en Els terug naar Amerika, samen met hun twee zoons.

Jeff ging zelf nog regelmatig terug en verruilde hun huis in Californië om de twee maanden voor Niger. In 2016 ging het mis: Jeff werd ontvoerd. Gewapende mannen drongen de verblijfplaats van Jeff binnen en schoten zijn bewakers dood.

Verkocht

Jeff werd meegenomen in een truck, die richting de grens van Mali reed. Er werd vermoed dat een gelieerde groep van IS achter de ontvoering zit. Nadat Adnan Abu Walid al-Sahraoui, de leider van IS, in 2019 door de Franse troepen werd gedood, zou Jeff volgens Els verkocht zijn aan de militante organisatie Jama’at Nasr al-Islam wal Muslimin (JNIM), gelieerd aan Al-Qaida.

“Eerst geloof je het niet”, blikt Els terug op het moment dat het nieuws haar bereikte. “Je valt uit elkaar. Ik verstijfde helemaal. Zo erg was ik in shock.” Vijf jaar later zitten Els, haar zoons en haar familie in Nederland nog altijd in grote onzekerheid. “Het is een zware last. Ik weet niet hoe het met Jeff gaat; ik kan niks voor hem doen.”

Haar broers in Nederland wonen nog altijd in Hoogkarspel en kijken vanuit daar lijdzaam toe hoe hun zus al vijf jaar strijdt voor de vrijlating van haar man. Jeff was, ondanks de grote fysieke afstand met Nederland, onderdeel van de familie.

“We zagen hem niet veel, maar hij maakte écht deel uit van de familie”, vertelt Els broer Jeroen Molenaar. “In 2010 is onze moeder overleden. Toen liepen alle kinderen mee rondom de kist, inclusief Jeff. En dat vond iedereen gewoon. Jeff hoort er gewoon bij.”

Codetaal

Vijf jaar lang zweeg Els over de ontvoering. Zelfs de informatiestroom richting haar directe familie bleef beperkt. Ze wilde het onderzoek van de Amerikaanse autoriteiten niet frustreren, bovendien zijn het diezelfde autoriteiten die haar op het hart drukten niks over de zaak te delen.

“Ik wil het woord bedreigen niet gebruiken, maar er is me wel gezegd dat ik het risico liep helemaal geen nieuws meer te krijgen als ik iets openbaar zou maken. Zelfs als ik mijn broers op de hoogte wilde brengen, deed ik dat vaak in codetaal. Uit angst dat ik niks meer zou horen.”

Angst en beven

Els en haar familie besluiten nu uiteindelijk toch om de publiciteit op te zoeken. Ze wordt daarbij bijgestaan door de James Foley stichting, die zich inzet om gegijzelden Amerikanen in het buitenland terug naar huis te krijgen. 

Els en haar familie kiezen voor deze richting, omdat ze moesten concluderen dat de Amerikaanse autoriteiten, die nooit met de gijzelaars onderhandelen, niks meer voor hen konden betekenen. “De regering erkent dat ook”, vertelt Els.

Hoewel ze nu met ‘angst en beven’ toch over de ontvoering naar buiten treedt, is er volgens Els wel begripvol op deze beslissing gereageerd vanuit de autoriteiten. “Ze begrijpen de positie waar ik nu in zit, omdat de regering niks voor mij kan doen.”

Vredesonderhandelingen

De militante organisatie die Jeff nu vermoedelijk vasthoudt, heeft sinds kort een nieuwe leider. Els doet een beroep op hem, in de hoop voor een vrijlating. “Ik ben hoopvol dat Iyad Ag Ghaly een oplossing wil bieden voor deze situatie. We hebben gehoord dat hij openstaat voor vredesonderhandelingen met de regering van Mali.” Ze hoopt dat de nieuwe positie van Ag Ghaly leidt tot vrijlating van Jeff en andere gegijzelden.

Vorig jaar oktober kwam er via indirecte contacten voor het eerst een eis om losgeld, vanuit de groep die Jeff vast zou houden. “Er is losgeld gevraagd en ja, ik ga het bij elkaar zoeken.”

“Houd hoop”

Els is ervan overtuigd dat Jeff nog leeft. “Ik heb geen bewijs gezien, maar via het indirecte contact kreeg ik de verzekering dat hij deze zomer nog in leven was.” Op de vraag wat dat teken van leven precies was, wil ze niet ingaan. 

“We hopen dat Jeff door de vredesonderhandelingen vrijgelaten wordt”, besluit Els. “Dat zou de beste uitkomst zijn. Ik zou tegen Jeff willen zeggen: houd hoop, we houden van je. Houd je hoop levend, je komt thuis. Daar wachten we op.'”

Jeroen Molenaar, de broer van Els, is in Nederland de contactpersoon van de familie en is te bereiken via e-mail.

Gregory de Boer

%d bloggers liken dit: